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Jack Dangermond谈为何GIS远不仅是Google Maps

2009-02-10 09:56:55来源:3snews 编辑:dqs911浏览:

  英国知名杂志Computer Business Review(简称CBR)有着14年向高级IT人士提供IT新闻和咨询的历史。而于2006年1月推出的CBR餐饮俱乐部(CBR's Dining Club)则是只有受邀高端人士才能参加的俱乐部,汇聚了各大型公共和私营企业的高层IT领导。会员在受邀参加该俱乐部的例行聚餐的同时,会一起探讨最新技术发展趋势以及对IT项目领导人的影响。

  在一次难得的采访中,ESRI公司的创始人及总裁Jack Dangermond先生阐释了为什么地理信息系统(GIS)远不仅仅是Google Maps(谷歌地图)。下边是来自CBR餐饮俱乐部的Steve Evans的访谈记录。

  问:现在对私营公司来说应该是一个不错的时机。您近期有没有打算收购一些股票价格受到重挫的股份GIS公司?
答:没有。我们公司已经走过40个年头了,基本上没有涉足收购上市公司这一领域。有时,我们收购一些小的技术公司并将其整合到现有体系之中,也是仅仅出于业务发展需要。正因为我们是私营并且“现金充裕”,并没有计划成为一家上市公司。一般来说,我们不推行这种商业模式。

  问:那你们的商业模式是什么?
  答:这一构想从成立之日起就从未改变。我们专注于技术创新,每年都要花费大约20%的收入用于研发,这一比例是普通IT公司的两倍,每年的这笔投入都远远超过1亿美元。虽然这一数目对一个大型IT公司来说可能是非常小的,但就我们这样规模的公司来说,是相当了不起的。我们还致力于成为一个“帮助用户取得成功”的组织,和用户们互相倾听,在第一时间回应用户的各种需求。

  问:能介绍下一些移动制图技术企业是怎么来运作的么?
  答:目前最知名的移动制图技术公司有欧洲的TomTom公司和美国的Garmin公司。除了一些已经在该领域做得很好的公司,诺基亚公司以及收购了Navteq的微软公司,也准备涉足这一领域。但是它们都是以消费者为导向的:那个地方在哪里?我如何才能到达那里?我周围都有些什么?这些都是消费者所面临的最基本的问题,它们都需要GIS来提供支持。这些组织机构所取得的成功在很大程度上归结于将服务器上的高质量内容或者是缓存内容的副本进行组装,然后放入像车载设备这样的移动终端中。

  ESRI公司并没有涉足直接面向消费者的移动技术领域,但是已经发布了几款专门针对专业人员的移动GIS产品。这些产品中就有一个能够使企业将GIS带入上述领域。该企业可以创建一个地图和影像的服务器,使所有的移动工作者可以将相关数据下载到他们设备中的应用程序上。有了这些数据,再加上一个GPS移动设备,他们就能明白正处在哪里,并可以对这些数据进行编辑。这是一个完整的数据循环:下载数据,高速缓存,然后编辑并发送回服务器。

  例如,Sears公司花费了300万美元来建立ArcLogistics系统,然后每年就能够节省4300万美元。他们还把燃料成本降低了15%,按时交付比例也从此前的88%提高到97%。

  问:它能够在iPhone/BlackBerry Storm/Windows Mobile/Google Android上面运行吗?如果不能的话,何时能够呢?
  答:我们一直都在寻找其它平台进行合作,但仍将Windows Mobile作为一个面向专业人员的主要IT平台。

  问:网站上的地图功能一般是由Google、Multimap这样的站点提供的,ESRI的定位是什么?
  答:Microsoft、Google以及Yahoo在很大程度上都是以消费者为中心的。他们将制图和地理空间可视化功能看作是搜索技术的一方面。该空间搜索概念是对传统网络搜索的扩充。这是一个非常令人激动的领域,它致力于在全球性基础地图上进行可视化和相互关联。

  上述公司都积极参与支持地图功能的定位服务,每年花费将近10-15亿美元来维护和更新那个基础地图的内容。这项技术本身就是高度优化的快速可视化接口,它不是一个GIS系统。

  我们并不专注于面向消费者的技术。专业市场才是属于我们的领域以及我们的客户所在。这个领域的人创建了那些可以在网上进行可视化的内容,或者是进行各种分析。分析才是GIS的价值所在。

  这两个公司,尤其是谷歌,在让整个世界领略GIS的强大能力(特别是在可视化的领域)方面,做出了卓越的贡献。我们对此表示非常赞赏,并与两家公司保持着良好的合作关系。

  问:但是,不是说微软进军GIS领域更加有助于将GIS变成一个普通商品?这对ESRI来说究竟是个好消息还是坏消息呢?
答:我们与所有IT公司在地理空间技术方面都有着密切的合作,非常赞成这种合作关系。Oracle对其数据库的投资以及微软公司对其空间化的SQL Server的投资都表明,我们的用户可以享受到综合技术所带来的诸多益处。

  与微软一起进入市场来销售我们的Server和他们的服务器产品,用户不再需要租用集成系统来进行运算,他们本身就能够完成这种工作。从用户的角度来看,将我们的技术与其它IT公司的空间战略结合起来,是一个非常好的消息。

  Virtual Earth(虚拟地球)则是要支持他们的搜索环境和可视化。我们已经与他们合作来将这些地图和影像服务转售给我们的用户。因此,用户每年只需支付几百美元就能从世界各地享用微软提供的桌面库文件和Web服务。从微软的角度来说,他们是相当专注于内容的,在他们的工具和我们的之间有着许多有趣的连接。

  我们与Google、IBM和SAP有着相似的联系。我们关注更多的是用户,而不是与其它供应商的战略合作关系。如果通过这些合作关系能够帮助用户将地理和GIS整合到他们的解决方案中,我们会感到非常高兴。

  问:您刚才提到,用GIS来进行分析将会获得巨大收益。那GIS是否属于BI(商业智能)的范畴?如果ESRI被一个类似于Oracle、IBM或者SAP的公司拥有,会不会有更好的发展呢?
  答:包括SAP在内的许多供应商,都已经获得了我们系列产品中ArcObjects的授权,并将其嵌入到他们的系统当中。SAP很少从第三方购买IT技术,通常他们会自己来创建。我们是少数的拥有这项优先权的公司之一,那是因为我们的产品功能强大且易于镶嵌,不仅支持终端用户,而且也支持开发商。我们与IBM在DB2数据库上是采用相同的策略,DB2中的空间扩展用的就是我们的技术。

  GIS不是商业智能,但是它的诸多功能能够支持商业智能。对商业智能的运转和应用来说,空间分析和可视化是非常重要的一部分。我们努力地开发这项技术,以使其能够被轻松嵌入。有人可能会说,GIS不过是商业智能而已,但是实际上GIS远不止于此,它远不止于分析和决策制定,而是一个完整的信息系统。

  就是否会出售给较大的IT公司的问题:不会的。我们打算用SAP发展ERP系统的方法来发展GIS。让GIS依附于其它的某项IT技术,既不会被列入议程,也不是一件合乎常理的事情,这就要看你如何对技术进行分类了。在我们的定义中,GIS既不是CAD(计算机辅助设计),也不是DBMS(数据库管理系统),也不仅仅是空间数据管理,不是简单的可视化,也不是文件管理。它能够与所有这些东西进行互操作,是一个独立的信息系统,并迅速演变为诸如石油和天然气公司这样的大型企业的核心系统。

  问:您对开源是抱持什么样的态度?
  答:ESRI从根本上来说是非常支持开源的,开发我们的工具使其能够在开源的环境下使用,能够在Linux以及其它的开源系统中运行。我们的工具中有很多重要的部分都是开源的,比如空间统计,就是特意保留在Python开源系统中的。

  问:你们有感受到来自开源的竞争压力吗?
  答:我不认为有这样的压力。这不仅是一个技术性的努力,更是一个政治运动。通常,购买我们产品的人并不想购买开源,因为他们想要获得的是对其关键任务应用的完整支持。我们想要像救护车派遣这样的事情依赖于一个没有被很好支持的系统吗?可以说,目前一个商业性的产品可以带来更好的支持,或许在将来这种情况可能会改变。但是在这一点上,我们的宗旨是,我们喜欢开源运动,不会挑战它,也不会受到它的挑战,欢迎它进入地理空间领域,因为它是培育开放研究的沃土,我们深受其益,也非常愿意为此做出贡献。

  问:您最开始学的是园林建筑,为什么会进入GIS行业呢?你是在什么时候做出这个飞跃的呢?
  答:我刚开始学的是园林建筑和环境科学,然后进入美国明尼苏达大学学习城市规划,接着去哈佛大学学习园林建筑。在本科的几年,我迷上了定量的方法,并开始到购物中心派发调查问卷,询问他们为什么到这个或那个购物区。这些地方有些是封闭的商场,有些是开放的旧城镇。正是出于好奇,我对此进行了研究。

  当时,我以为是因为建筑的结构或者外观美丽吸引了这些人到一个地方而不是另外的其他地方。我获得了成千上万张关键点打孔卡,并用卡片分拣机对其进行处理。我等待着最终的发现——人们选择某地而不选择其他地方的原因。在这一过程中,我让人们自愿地写下地址,基本上他们都这样做了。

  非常有趣的是,当我把这些地址绘制在一张地图上的时候,在多数情况下是一个相同的区域存在多个购物区。我只能说从审美的角度发现了人们为什么去一个地方而不去另一些地方的原因,可是这些都不具备统计学上的显著性。

  地理在整个过程中占据着首要位置,可当时我并没有对地理展开研究。在地理中有很多经典的关于地理中心位置的理论,后来我发现这些能够为此前的那项研究提供答案。于是我开始研究它并逐渐养成了定量思维习惯,发现“这才是人们为什么这样做或者那样做的真正原因”。作为一个年轻人,并没有经过科学的培训,我就这样发现了地理的奥秘。

  这直接诱使我进入城市规划学院学习地理。这样又让我发现在哈佛大学有一个地方人们正在计算机上用地图进行空间分析的实验。那个实验室不仅发明了第一幅电子地图(用行式打印机打上字母数字字符以制作灰度),他们还发明了一些空间分析的基础概念,并试图将不同的地理参数进行关联,比如为什么房屋在这一区域是前端封闭的,而在另一区域却不是。

  这导致了我职业的转变。随着越来越将定量方法作为理解设计、规划和环境的首要方法,我就越来越被这些定量方法终将改变世界这一想法所鼓舞。这些方法,如果被正确实施,将通过指导人们如何进行土地利用和开展各项活动而改变人类活动的进程。这才是GIS的根本所在。一旦有了这样的概念,我就没有停止过前进的步伐。

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